Opening Day : les Starting Pitchers (American League)

Ils sont de retour. Après de longs mois sans baseball, la saison 2016 rouvre enfin ses portes. Les vendeurs de hot-dogs se frottent les mains, les projecteurs se rallument et les pitchers sont prêts à sortir du « bench ». Les as vont enfiler leur tunique. Bienvenue dans le monde merveilleux de l’Opening Day. Où toutes les étoiles ont rendez-vous…

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C’est (enfin) la rentrée et « The Strike Out » fait le tour des 30 Starting Pitchers qui lanceront pour l’O-Day. Idoles vénérées ou stars détestées, monstres sacrés ou jeunes pousses, tous ont rendez-vous. Car l’Opening Day est unique. Seule la crème de la crème y figure. Lancer la première balle de son équipe est un véritable honneur. Voici le tour d’horizon complet sur les 30 qui réaliseront ce rêve de gosse. On commence avec l’American League.

American League East

Red Sox : David Price. Rays 2014, Tigers 2015, Red Sox 2016. On débute de suite avec du très lourd. Price devient le 3e pitcher de l’histoire à lancer trois ‘OD’ consécutifs sous trois tuniques différentes. Le premier depuis Kevin Brown (Marlins, Padres, Dodgers) et Jack Morris (Tigers, Twins, Blue Jays) dans les 90’s. Chapeau l’artiste.

SP 2015 : Clay Buchholz

Yankees : Masahiro Tanaka. À NY on s’inquiète un peu. Suspension de Chapman, perte de Miller, le bullpen en prend un sacré coup et on se demande si on ne va pas vivre un 5e « O-Day » perdu en 5 ans. Ce qui serait une première depuis près de 80 ans pour les Bronx Bombers. Et ce n’est pas l’expérience de l’ace japonais dans l’exercice qui va rassurer les fans. Cinq runs encaissés en quatre manches l’an passé. Difficile de faire pire.

SP 2015 : Masahiro Tanaka 

Blue Jays : Marcus Stroman. À 24 ans, le jeune lanceur va découvrir l’événement pour sa troisième saison MLB. Très jeune mais les épaules solides, Stroman est déjà dans les tablettes à Toronto en devenant le 3e plus jeune ace de la franchise à se présenter pour l’ouverture.

SP 2015 : Drew Hutchison

Orioles : Chris Tillman. Après une saison 2015 correcte mais sans plus (11-11), Tillman revient sur la butte pour la première sortie des O’s. Et ce pour la troisième fois consécutive. Il fallait remonter à la fin des 90’s pour retrouver pareille confiance dans un SP à Baltimore avec Mike Mussina.

SP 2015 : Chris Tillman

Rays : Chris Archer. Révélation de la saison passée et All Star pour la 1e fois, Archer reprend son rôle de leader et ira défier les Jays dans une belle confrontation face à Stroman. Archer, 22 ans vs Stroman, 24 ans. La jeunesse au pouvoir.

SP 2015 : Chris Archer

American League Central

Indians : Corey Kluber. Cleveland fait de nouveau confiance à sa machine à « K ». Le Cy Young 2014 sort d’un Spring Training convainquant et connaît la pression de l’événement après avoir digéré une défaite l’an dernier. Deux « O-Day », un Cy Young, mais toujours pas d’All-Star Game. Anomalie quand tu nous tiens…

SP 2015 : Corey Kluber

Royals : Edinson Volquez. Volquez était dans la balance avec son compatriote Ventura pour ouvrir le bal des Champions en titre. Mais un mauvais Spring Training du talentueux mais impulsif Ventura a donné raison à Volquez. Il affrontera Harvey dans un remake des dernières WS face aux Mets. Ça sent déjà la poudre. Sortez le pop-corn.

SP 2015 : Yordano Ventura

Tigers : Et revoilà Justin Verlander. Après avoir lancé la 1e balle des Tigres pendant 7 saisons consécutives entre 2008 et 2014, le MVP et Cy Young 2011 avait dû laisser sa place l’an dernier à l’ogre David Price. Verlander, le revenant.

SP 2015 : David Price

Twins : Ervin Santana. Suspendu en début de saison 2015, Santana avait loupé le dernier « Opening Day ». Cette fois il sera au rendez-vous. Du côté des Twins c’est tout de même le 9e SP différent à la première de la saison en… dix ans. La stabilité, tout ça, tout ça…

SP 2015 : Phil Hughes

White Sox : Chris Sale. Un peu à l’image d’un Verlander, Sale est aussi un revenant. En 2015, blessé au pied, il avait dû céder sa place à Jeff Samardzija arrivé alors en provenance des A’s. Le quadruple All-Star affiche un joli 2-0 et une ERA à 1.80 pour ses deux « O-Day » entre 2013 et 2014.

SP 2015 : Jeff Samardzija

American League West 

Angels : Garrett Richards. Petit tremblement de terre à Anaheim. Pour la première fois depuis sept ans, ce n’est pas Jered Weaver qui enverra le premier pitch. Après deux belles saisons, le natif de Riverside pourrait surprendre.

SP 2015 : Jered Weaver

Astros : Dallas Keuchel. Oh ben ça alors, quelle surprise ! Cy Young 2015, taille patron lors du Spring Training, Keuchel pour l’Opening Day, personne ne l’avait vu venir tiens… Auteur de 20 victoires en 2015, « Kid Keuchy » est le 1e ace des Stros’ à pitcher deux rentrées consécutives depuis Roy Oswalt (2003-10).

SP 2015 : Dallas Keuchel

Athletics : Sonny Gray (cœur avec les doigts). Sur le podium du Cy Young 2015, la star des A’s va envoyer son troisième « Opening Day » de rang. À 26 ans, le lanceur All-Star marque déjà la franchise au col vert de son empreinte. À part Dave Stewart dans la fin des 80’s, début des 90’s, personne n’a fait mieux à Oakland. Allez Sonny ! Encore trois saisons (chez nous) et le record tombe.

SP 2015 : Sonny Gray

Mariners : Félix Hernández. On ne le présente plus. 6 fois All-Star, Cy Young 2010, légende vivante des M’s, Félix Hernández est un véritable phénomène MLB depuis plus de dix ans. Le Vénézuélien va d’ailleurs prendre la première butte de Seattle pour la 9e fois. Le tout avant ses 30 ans. On rappelle comme ça que le record détenu par Tom Seaver est à 16… « Félix The King ».

 SP 2015 : Félix Hernández

 Rangers : Cole Hamels. L’idole des Phillies a déménagé en 2015. Passé chez les Rangers durant l’été dernier après dix ans à Philadelphie et un titre en poche, Hamels, 32 ans, est le 7e starter différent sur les 7 dernières années dans le Texas. Mais sans doute le plus doué.

SP 2015 : Yovani Gallardo

J-Sé Gray : « In Billy Beane we trust »

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