Tyler White, la belle histoire du baseball

C’est l’autre sensation de ce début de saison avec 3 HR, 10RBI et une moyenne au bâton de .520. Son nom ? Tyler White, rookie et 1B des Houston Astros. Autre ? Oui car difficile de se faire une place à côté des performances de Trevor Story. Mais Tyler White, doucement mais surement prend ses aises en MLB. Un peu le résumé de sa carrière.

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Nous sommes le 26 mars, les beaux jours arrivent et la fin du Spring Training approche. Les Astros sont toujours à la recherche du joueur qui ira en 1ère base durant la saison. Et la compétition est rude. Avec AJ Reed, meilleur joueur des Ligues mineures en 2015 et 2e meilleur « prospect » des Astros, et Jon Singleton, le favori, qui a signé un contrat pour 10 millions et pièce maîtresse dans le trade pour Hunter Pence. Et entre ses deux mastodontes se trouve Tyler White. Après un été torride où Tyler White a été étincelant, AJ Hinch, le coach des Astros, lui annonce devant tous ses coéquipiers qu’il fera partie de l’équipe cette saison. Une récompense, une délivrance pour ce joueur de 25 ans dont personne ne voulait.

Recruté par les Astros après un formulaire


Tyler White, produit de l’université Western Carolina, un établissement qui n’a sorti que deux joueurs de MLB : Jarret Burton et le closer des Kansas City Royals Greg Holland. Une école un peu délaissée par les Scouts. Pourtant White livre une saison plus que correcte avec une moyenne au bâton de .363 et 16 home runs. Mais seul un scout de San Fransisco rend visite au joueur évoluant alors en 3e base. Et encore, c’est plus par courtoisie, eux qui viennent de la même ville. En effet malgré ces stats, Tyler White est un peu enrobé, du coup de nombreux recruteurs ne croit pas au potentiel de White. Cependant avec de telles stats les Astros demandent à White de remplir un formulaire de contact. C’est le début de son parcours. Alors que son équipe affronte Greensboro puis Chapel Hill, un scout des Astros, Tim Benner, qui observait des joueurs de l’équipe adverse, tombe sous le charme de ce joueur qui frappe avec consistance les lanceurs adverses.

Placé avec les lycéens et les jeunes dominicains

Draft 2013. Nous sommes au 33e tour, et Tyler White est choisi par les Astros. Il est le 977e joueur. Il signera avec Houston qui lui offre une prime à la signature de 1000$. Alors que ces primes peuvent atteindre 6,5 millions… Un pick qu’il doit beaucoup à ses stats et à la force de conviction de Tim Bitnner qui s’est battu pour que le natif de Mooresboro (Caroline du Nord) fasse partie des Astros. Car du côté de la direction de Houston, on est sceptique. Jeff Luhnow, le manager général dira même : « Il faut rendre hommage à Tim pour ne pas avoir été effrayé par un joueur qui ressemble plus à un joueur du dimanche qu’à un pro« 

Tyler White est alors positionné dans l’équipe de Gulf Coast League des Astros. Une équipe où on retrouve généralement les lycéens et les jeunes dominicains récemment draftés. « The Baseball Prospectus », revue spécialisé pour les « prospects » écrit même : « White sert à mettre en confiance les lanceurs en se faisant éliminer par prises en Rookie league (niveau inférieur au Single A) ». Mais en fin de paragraphe,  The Baseball Prospectus termine par : « Sauf qu’il n’a pas arrêté de frapper ». En parallèle, Bittner et les coachs de ligues mineures conseillent à White de perdre du poids. Une mission compliquée quand on sait que la vie d’un petit joueur de Ligue mineure est difficile : long trajet en bus, Junk food faute de moyens, etc… Pourtant White est déterminé à devenir joueur pro. Il va donc devenir plus affuté au fil de son périple jusqu’à la MLB. Il va passer par les 7 équipes des ligues mineures des Astros. Et à chaque fois, il frappe. Sa moyenne durant sa carrière : .311 et plus de Walks que d’éliminations sur prises. En gros : il va sur bases. Houston qui se base désormais beaucoup sur les stats, commence à voir le potentiel du joueur. Comme quoi, le physique importe peu quand on est bon. Big Up Billy.

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Un destin à la Kevin Youkilis ?

Malgré tout White a un problème, sa défense du fait de la faiblesse de son bras. Rédhibitoire pour un 3e base. Et les Astros sont plutôt bien fournis en 3B avec Luis Valbuena ou même Carlos Correa, s’il continue à se prendre pour le jeune Alex Rodriguez. En Ligues mineures, Colin Moran, pick en 6e place lors de sa draft, attend. Et les Astros qui depuis les Bagwell, Berkman ou Carlos Lee sont toujours à la recherche d’un 1B.  Brett Wallace, Carlos Pena (en fin de course) et Chris Carter n’ont pas convaincu. C’est pourquoi Tyler White a été repositionné sur le premier coussin. Et même si sa défense n’est pas extraordinaire, elle est plus que correcte. Et surtout, il a continué à frapper.

Selon David Schoenfield, grand reporter pour ESPN : « Tyler White me rappelle Kevin Youkilis. Youk avait ce corps peu destiné au sport de haut niveau pourtant il était assez athlétique pour jouer à un excellent niveau défensivement. Youkilis était discipliné à la batte. Comme White. Comme le joueur des Astros, il a atteint la MLB à 25 ans. A son meilleur niveau il a frappé 29 HR mais généralement il frappait entre 15 et 20. » 

Cet hiver, Tyler White joue en Ligue Dominicaine. Et il est élu MVP. Le destin est en marche. Vous connaissez la suite. Il devient le 1B des Astros et éblouit durant sa première semaine. Ses Stats .545, 3 HR, 9 RBI. Surtout 12 hits en 22 possibilités et 2 Walks. Il est même élu joueur de la semaine pour l’American League. Pas mal pour un joueur de 33e tour. Tandis que dans le même temps le joueur drafté en première place en 2013, Mark Appel a été échangé aux Phillies par … les Astros. Comme quoi …

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